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¿Alguien sabe qué tipo de serpiente es esta?

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Para su información, la serpiente está muerta y actualmente en mi congelador, la obtuve de un chico y olvidé preguntar de qué tipo es.


Esto es Orthriophis taeniurus ridleyi, un sinónimo es Elaphe taeniura. Tiene algunos nombres comunes, algunos son la bella serpiente de Ridley, la belleza de la cueva y el corredor de la cueva.

https://www.biolib.cz/en/taxon/id310150/

https://www.naturepl.com/search?s=orthriophis+taeniurus+ridleyi2581

https://www.zootierliste.de/en/?klasse=3&ordnung=305&familie=30513&art=21102660

https://www.thainationalparks.com/species/orthriophis-taeniurus

https://en.wikipedia.org/wiki/Beauty_rat_snake

https://www.reptarium.cz/en/taxonomy/Orthriophis-taeniurus/2581


Serpientes de cabeza de cobre: ​​hechos, mordeduras y bebés

Las serpientes cabeza de cobre son algunas de las serpientes norteamericanas más comunes. También son los más propensos a morder, aunque su veneno es relativamente leve y sus mordeduras rara vez son fatales para los humanos.

Estas serpientes reciben su nombre, apropiadamente, de sus cabezas de color rojo cobrizo, según el departamento de biología de la Universidad Estatal de Pensilvania. Algunas otras serpientes se conocen como cabezas de cobre, que es un nombre común (no científico). Los mocasines de agua (bocas de algodón), las serpientes rata radiadas, las cabezas de cobre australianas y las víboras de pozo de nariz afilada se denominan a veces cabezas de cobre, pero estas son especies diferentes de la cabeza de cobre de América del Norte (Agkistrodon contortrix).

Las cabezas de cobre son víboras de pozo, como serpientes de cascabel y mocasines de agua. Las víboras de pozo tienen "hoyos sensoriales al calor entre el ojo y la fosa nasal a cada lado de la cabeza", que pueden detectar diferencias mínimas en las temperaturas para que las serpientes puedan golpear con precisión la fuente de calor, que a menudo es una presa potencial. El comportamiento de la cabeza de cobre "es muy parecido al de la mayoría de las otras víboras de pozo", dijo el herpetólogo Jeff Beane, gerente de colecciones de anfibios y reptiles del Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte.


La punta de lanza dorada de Snake Island es una de las serpientes más mortíferas del mundo

La serpiente mortal que llama a Ilha de Queimada Grande su hogar probablemente no sea algo de lo que hayas oído hablar, y eso se debe a que Ilha de Queimada Grande es el único lugar donde puedes encontrarla. Se llama cabeza de lanza dorada, y el nombre es bastante descriptivo: la serpiente es de un hermoso color dorado y su cabeza tiene la forma de un arma de guerra, excepto que si te atascas con una lanza normal, en realidad tienes posibilidades de sobrevivir.

Ahora bien, la punta de lanza dorada no es el único miembro del género de las puntas de lanza. Según Atlas Obscura, las puntas de lanza son comunes en Brasil y son responsables de alrededor del 90% de todas las muertes por mordeduras de serpientes en ese país. Si te muerde una punta de lanza en Brasil continental y no recibes tratamiento médico, tienes un 7% de posibilidades de morir. Si recibe tratamiento médico, todavía tiene un 3% de posibilidades de morir y sus síntomas pueden incluir insuficiencia renal, hemorragia cerebral, hemorragia intestinal, necrosis del tejido muscular, ya sabes, cosas estándar.

Sin embargo, son puntas de lanza de tierra firme. Se cree que el veneno de la punta de lanza dorada es hasta cinco veces más potente que sus débiles primos del continente, así que sí. Hay una gran razón por la que Snake Island está fuera del alcance del turista promedio.


La serpiente real de vientre amarillo es en realidad tres especies distintas

Según un nuevo estudio publicado en la revista Filogenética molecular y evolución, la serpiente rey de vientre amarilloLampropeltis calligaster), una serpiente que se encuentra en una gran franja del este de los EE. UU., Es en realidad tres especies separadas en lugar de solo una.

Una serpiente rey de la praderaLampropeltis calligaster) en Kansas. Crédito de la imagen: Don Becker / CC BY-SA 3.0.

La serpiente rey de vientre amarillo, también conocida como serpiente rey de la pradera, es una especie de serpiente no venenosa endémica de los EE. UU. Su rango se extiende desde el norte de Florida hasta el sur de Texas, y al norte hasta Nebraska, Illinois, Kentucky y Maryland.

La especie es de color marrón claro o gris, con manchas marrones o marrón rojizas que tienen bordes oscuros. Los adultos alcanzan longitudes de 24 a 42 pulgadas (61 a 106,7 cm).

La serpiente rey de vientre amarillo se encuentra en varios hábitats, incluidos campos de maleza, tierras de cultivo, corrales, pastos, praderas, laderas rocosas, matorrales, bosques abiertos, colinas de arena, bosques de pinos, el lado terrestre de las playas de barrera, sabanas costeras de pasto salado, bordes de pantanos. y zonas residenciales.

Esta serpiente secreta, especialmente las hembras, pasa mucho tiempo bajo tierra o bajo la cubierta de la superficie. Los huevos se ponen en una cavidad subterránea.

Hay tres subespecies de la serpiente rey de vientre amarillo, dos de las cuales comenzaron como especies distintas cuando se descubrieron por primera vez y luego se degradaron después de más estudios.

Pero el nuevo estudio, realizado por el Dr. Frank Burbrink del Museo Americano de Historia Natural y el Dr. Alexander McKelvy del College of Staten Island de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, los eleva a especies individuales con hábitats específicos: la serpiente rey de la pradera (Lampropeltis calligaster) en las praderas al oeste del río Mississippi, la serpiente rey topo (Lampropeltis rhombomaculata) en los bosques al este del Mississippi, y la serpiente rey topo del sur de Florida (Lampropeltis occipitolineata) en las praderas húmedas del sur de Florida.

(A) rango aproximado de cada especie de serpiente rey de vientre amarillo y distribución de muestreo para la serpiente rey de la pradera Lampropeltis calligaster (marrón, B), la serpiente rey topo Lampropeltis rhombomaculata (verde, C) y la serpiente rey topo del sur de Florida Lampropeltis occipitolineata (púrpura, D) y árbol de especies fechadas. Crédito de la imagen: Frank Burbrink / Alexander McKelvy / Donald Shepard / Kenneth Krysko / Kevin Enge.

“No solo hemos descubierto varias especies, sino que estamos dando pasos para comprender los mecanismos que generan la biodiversidad en los EE. UU.”, Dijo el Dr. Burbrink.

Los resultados del estudio también indican que la diversificación de la serpiente rey de vientre amarillo & # 8212 y posiblemente de muchos otros vertebrados que viven a ambos lados del río Mississippi & # 8212 está influenciada no por el río en sí, como se pensaba predominantemente, sino por el diferentes ambientes ecológicos a cada lado.

"Encontramos tres especies que habitan en nichos ecológicos distintos con divergencias que datan del Pleistoceno medio y temprano con tamaños de población efectivos posteriormente estables o en aumento, lo que respalda aún más la idea de que el Pleistoceno fue un importante impulsor de la diversificación en América del Norte", dijeron los autores. .

"Nuestros resultados conducen a una hipótesis revisada de que se ha producido una divergencia ecológica en este grupo en los entornos asociados con el río Mississippi y en la península de Florida".

"Es importante destacar que en sus distribuciones occidentales, mostramos que la divergencia de especies está asociada con la transición ecológica de distintos hábitats boscosos a pastizales, en lugar del cercano río Mississippi, una barrera a menudo implicada para muchos otros organismos".

Los hallazgos son vitales para los esfuerzos de conservación porque donde una vez hubo una población muy grande de una sola especie de amplio rango, ahora hay tres especies con números considerablemente más pequeños.


Serpiente de mar

Nuestros editores revisarán lo que ha enviado y determinarán si deben revisar el artículo.

Serpiente de mar, cualquiera de las más de 60 especies de serpientes marinas altamente venenosas de la familia de las cobras (Elapidae). Hay dos grupos evolucionados de forma independiente: las verdaderas serpientes marinas (subfamilia Hydrophiinae), que están relacionadas con los elápidos terrestres australianos, y los kraits marinos (subfamilia Laticaudinae), que están relacionados con las cobras asiáticas. Aunque su veneno es el más potente de todas las serpientes, las muertes humanas son raras porque las serpientes marinas no son agresivas, su producción de veneno es pequeña y sus colmillos son muy cortos.

De las 55 especies de serpientes marinas verdaderas, la mayoría de los adultos miden entre 1 y 1,5 metros (3,3 y 5 pies) de largo, aunque algunos individuos pueden alcanzar los 2,7 metros (8,9 pies). Están restringidos a las áreas costeras de los océanos Índico y Pacífico occidental, a excepción de la serpiente marina de vientre amarillo (Pelamis platurus), que se encuentra en mar abierto desde África hacia el este a través del Pacífico hasta la costa oeste de las Américas. Todas las demás especies viven principalmente en aguas de menos de 30 metros (unos 100 pies) de profundidad, ya que deben sumergirse en el fondo marino para obtener su alimento entre los arrecifes de coral, entre los manglares o en el fondo del océano. Algunas especies prefieren fondos duros (corales), mientras que otras prefieren fondos blandos (barro o arena) para cazar sus presas. La mayoría de las serpientes marinas se alimentan de peces de varios tamaños y formas, incluidas las anguilas. Dos grupos primitivos (géneros Aipysurus y Emidocéfalo) come solo huevos de pescado Hidrofis se especializa en anguilas excavadoras.

En adaptación a la vida marina, las verdaderas serpientes marinas tienen un cuerpo aplanado con una cola corta en forma de remo, fosas nasales valvulares en la parte superior del hocico y pulmones alargados que se extienden por toda la longitud del cuerpo. Sus escamas son muy pequeñas y, por lo general, no se superponen (yuxtaponen), se apoyan entre sí como adoquines. Las escamas del vientre son de tamaño reducido en las especies primitivas, mientras que en las formas más avanzadas están ausentes. Como resultado, las especies avanzadas no pueden gatear y, por lo tanto, están indefensas en tierra. Al nadar, se forma una quilla a lo largo de parte del vientre, lo que aumenta la superficie y ayuda a la propulsión, que se produce por ondulación lateral. Las serpientes marinas pueden permanecer sumergidas durante varias horas, posiblemente hasta ocho o más. Esta notable hazaña se debe en parte al hecho de que pueden respirar a través de la piel. Más del 90 por ciento del dióxido de carbono residual y el 33 por ciento de su requerimiento de oxígeno se pueden transportar a través de la respiración cutánea. Además, un estudio de 2019 de la serpiente marina de bandas azules (o serpiente marina anulada, Hydrophis cyanocinctus) encontraron un área muy vascularizada entre el hocico y la parte superior de la cabeza, que permite que el oxígeno sea transportado directamente desde el agua al cerebro de la serpiente. Las serpientes marinas dan a luz en el océano a un promedio de 2 a 9 crías, pero pueden nacer hasta 34. Las 54 especies de la subfamilia Hydrophiinae pertenecen a 16 géneros diferentes.

Las seis especies de kraits marinos (género Laticauda) no están tan especializados en la vida acuática como las verdaderas serpientes marinas. Aunque la cola está aplanada, el cuerpo es cilíndrico y las fosas nasales laterales. Tienen escamas de vientre agrandadas como las de las serpientes terrestres y pueden gatear y trepar por la tierra. El patrón de color típico consiste en bandas alternas de negro con anillos grises, azules o blancos. El krait de mar de labios amarillosL. colubrina) es una especie común que posee este patrón y tiene un hocico amarillo. Los kraits marinos son nocturnos y se alimentan principalmente de anguilas a profundidades de menos de 15 metros (49 pies). Bajan a tierra para poner sus huevos, trepando a cuevas de piedra caliza y grietas en las rocas, donde depositan de 1 a 10 huevos. Los adultos miden un metro en promedio, pero algunos crecen hasta más de 1,5 metros. El récord de longevidad en cautiverio es de siete años.


¿Cuáles son los requisitos educativos para convertirse en ordeñador de serpientes?

El ordeño de serpientes es un área de nicho pero con un camino educativo claro. Los estudiantes de secundaria necesitarán buenas calificaciones en matemáticas y biología. La química también será útil para comprender las propiedades químicas del veneno. Su aptitud en las ciencias biológicas proporcionará la mayor parte de los antecedentes que necesita para su título en un campo relacionado. Los estudiantes deben obtener títulos de ciencias duras, preferiblemente en biología con menores en campos relacionados como la química. Recomendamos encarecidamente que el estudiante obtenga una licenciatura en zoología, aunque esto le permitirá enfocar sus estudios en animales, eliminando elementos de una licenciatura en biología que no serán relevantes para su carrera prevista. Los títulos de peces y vida silvestre también pueden ser un posible punto de entrada.

Se requerirán más estudios para ingresar a esta carrera de nicho. El mejor curso de estudio sería una maestría en herpetología e intentar enfocar sus proyectos y cursos centrales en biología de serpientes. Todo lo relacionado con la toxicología también puede ser útil, especialmente si se toma como menor a nivel de pregrado. En la mayoría de los casos, no se debe exigir un doctorado, a menos que el estudiante desee iniciar una carrera en la enseñanza a nivel universitario o en la investigación directa del veneno de serpiente. Para la educación pública y la divulgación, una maestría suele ser suficiente.

Una vez finalizados sus estudios, es posible que necesite una certificación o licencia. Esto puede variar según el estado, consulte las regulaciones del gobierno local para obtener más detalles.


Información y hechos de la serpiente de agua marrón

Biología: Las serpientes de agua marrón son de naturaleza semiacuática y tienen varios nombres diferentes, como piloto de agua, gran serpiente de agua, mocasín falso, aspic, serpiente de agua de varios colores, cascabel de agua, cascabel de agua y serpiente de agua del sur, por nombrar algunos. Su nombre científico es Nerodia Tqaxispilota.

El cuerpo de la serpiente de agua marrón es bastante voluminoso. El cuello es delgado en comparación con la cabeza. Es de color marrón o marrón oxidado y tiene alrededor de 25 manchas cuadradas de color oscuro en su espalda. Estos deportes también están presentes en el costado del vientre y también van desde los ojos hasta la mandíbula. El color del vientre varía de marrón a amarillo con presencia de medias lunas negras y manchas marrones.

Miden de 30 a 60 pulgadas de largo, mientras que el más largo jamás registrado medía 70 pulgadas. Los machos son más pequeños y ligeros en comparación con las hembras. Los ojos y las fosas nasales se colocan en la parte superior de la cabeza de tal manera que pueda ver y respirar llevando solo una pequeña porción de la cabeza por encima del nivel del agua mientras el resto del cuerpo permanece sumergido. El cuello delgado y la estructura de la cara ancha les da una apariencia de cabeza de diamante. Alrededor de 25 a 33 filas de escamas dorsales están presentes en la parte media del cuerpo.

Habitat: Las serpientes de agua marrón viven en el agua. También salen con mucha frecuencia y pueden permanecer en las zonas cercanas. Se encuentran en grandes arroyos y ríos en y alrededor de California, el sur de Virginia y Florida. También se encuentran en las llanuras costeras de Georgina. Son comunes en aguas corrientes, incluidos los canales y arroyos de cipreses de aguas negras. Los hábitats suelen estar rodeados de vegetación sobresaliente, orillas rocosas de ríos y obstáculos emergentes. Son bastante comunes en bosques de tierras bajas, hamacas de madera dura, marismas y praderas de pasto aserrado.

Comportamiento: Las serpientes marrones de agua están activas tanto de día como de noche. A menudo se encuentran tomando el sol en las ramas de los árboles que están justo encima del agua que fluye. Cuando no están cazando, suele ser así como pasan sus días. Esto les da la opción de sumergirse en el agua y nadar en caso de que haya algún peligro. A veces, incluso puede encontrar más de una serpiente tomando el sol juntas. También son rápidos para morder con fuerza en caso de que sientan algún tipo de peligro por parte de alguien. No son venenosas, pero la picadura es lo suficientemente fuerte como para causarle mucho dolor.

Son excelentes nadadores y prefieren viajar en el agua en comparación con la tierra. También son trepadores brillantes y se sabe que trepan hasta 20 pies en ramas de árboles y otra vegetación.

Dieta: A las serpientes de agua marrón les gusta comer pescado. También se sabe que consumen ranas, lombrices de tierra y roedores. Las hembras no pueden cazar durante el embarazo debido al peso adicional y, por lo tanto, almacenan reservas con mucha anticipación durante la gestación. También pueden consumir otras serpientes de menor tamaño. Por lo general, no se preocupan por los bagres porque sus espinas pueden causarles mucho dolor. Puede detectar fácilmente una serpiente de agua marrón con la columna vertebral de un bagre sobresaliendo de su cuerpo. La columna se rompe después de un tiempo y la herida se cura.

Reproducción: Se sabe que la serpiente se aparea durante la temporada de primavera de abril a mayo. El apareamiento tiene lugar en las ramas de los árboles o en tierra. A finales del verano, las hembras dan a luz de 20 a 60 crías. Las serpientes hembras llevan los huevos dentro de ella durante el embarazo. El embarazo no se inicia por el depósito de semen sino por la ovulación. Los espermatozoides pueden permanecer en la cloaca de la hembra inseminada durante meses sin iniciar el embarazo. Esta es la razón por la que no tienen período de gestación.

El proceso de eclosión se completa dentro del cuerpo y nacen crías vivas. Miden de 7 a 10 pulgadas de largo y los machos son más largos y de mayor tamaño que las hembras. Durante los primeros tres años de edad, su tamaño crece muy rápidamente. Se sabe que viven alrededor de seis años.

Las serpientes de agua marrones a menudo se confunden con bocas de algodón que son venenosas.

Mucha gente quiere saber cómo matar una serpiente de agua marrón, pero no es necesario. La mejor manera de deshacerse de las serpientes de agua marrón es simplemente dejarlas en paz. También puede usar una trampa para serpientes de agua marrón para atraparlos; esa es una de las mejores formas de eliminar la serpiente de agua marrón. Para obtener más información, vaya a mi página de inicio Eliminación de serpientes: Cómo deshacerse de las serpientes.


Misterio resuelto: cómo las serpientes trepan a los árboles

Escalar verticalmente no es fácil, pero las serpientes han encontrado la manera de hacerlo de forma segura.

Cuando trepa a un árbol, una serpiente piensa que "la seguridad es lo primero", según una nueva investigación publicada el martes en Cartas de biología.

En lugar de agarrar el árbol con la fuerza suficiente para evitar deslizarse hacia abajo, las serpientes compensan en exceso y se agarran con una fuerza que excede con creces lo necesario. Los investigadores piensan que al hacer esto, las serpientes eligen entre trepar al árbol más fácilmente y disminuir su riesgo de caerse.

Greg Byrnes, herpetólogo del Siena College de Nueva York y autor principal del artículo, se dio cuenta de que aunque los científicos sabían que las serpientes trepaban a los árboles y tenían una idea aproximada de cómo lo hacían, nadie sabía exactamente cuánta fuerza generaban las serpientes para trepar o trepar. cómo determinaron cuánta fuerza usar. Byrnes se propuso resolver ese misterio y se sorprendió con lo que encontró.

"Para una serpiente, estar seguro es mucho más importante que ser rentable", dijo.

Escalar verticalmente no es fácil, como puede atestiguar cualquiera que haya escalado una cuerda en la clase de gimnasia. Alcanzar nuevas alturas requiere mucha energía. Aún así, para muchos animales, la escalada bien vale la pena. Para las serpientes, algunas de las cuales son especies arbóreas y pasan la mayor parte del tiempo en los árboles, puede ser una forma tanto de escapar de los depredadores como de atrapar a sus presas. (Consulte “Cómo los gecos encienden y apagan su pegajosidad”). La forma en que un animal trepa a un árbol depende de sus características físicas. Los gatos, por ejemplo, pueden agarrar un árbol con sus garras, lo que facilita la escalada. Los seres humanos tienen que depender de la fuerza de los músculos para ejercer la fuerza suficiente para evitar caerse. Aunque las serpientes no tienen extremidades, también utilizan la fuerza muscular para trepar a los árboles, que crean al envolver firmemente sus cuerpos alrededor del tronco de un árbol.

Byrnes y su colega Bruce Jayne de la Universidad de Cincinnati midieron la fuerza de agarre en el laboratorio construyendo un cilindro de 94,4 pulgadas de alto (240 centímetros) para que actuara como un tronco de árbol. Colocaron sensores de presión en varias partes del "maletero" y lo envolvieron con una cinta texturizada. Filmaron el proceso cuando cinco especies diferentes de serpientes treparon al "árbol". Algunas de las especies, como Morelia nauta, viven casi toda su vida en los árboles. Otros, como Boa constrictor, pasan mucho tiempo en los árboles cuando son jóvenes para esconderse de los depredadores, pero luego bajan como adultos. (Véase también “Investigadores brasileños resuelven el caso de la serpiente única desaparecida”).

Debido a que los cuerpos de las serpientes son largos y delgados, los animales podrían envolverse alrededor del tronco del árbol artificial en una variedad de orientaciones, desde envolverse uniformemente alrededor del tronco hasta agrupar la mayor parte de su cuerpo a una altura. Sin embargo, las serpientes lo hicieron, Byrnes y Jayne descubrieron que las cinco especies usaban mucha más fuerza de la estrictamente necesaria para evitar que sus cuerpos se deslizaran hacia abajo, a veces casi tres veces más, informan los investigadores..

Byrnes cree que este agarre extrafuerte, que requiere energía extra, beneficia a la serpiente al disminuir sus posibilidades de caer. Los peligros de una caída, dice Byrnes, tienen menos que ver con el daño físico directo y más con la exposición.

“Es poco probable que una caída de diez metros lastime realmente a una serpiente, pero volver al suelo podría exponerla a los depredadores. Entonces la serpiente tendrá que trepar al árbol nuevamente, y podría ser más eficiente energéticamente tener más cuidado la primera vez ”, dijo Byrnes.

Byrnes cree que las estrategias para prevenir caídas son la regla en el reino animal, más que la excepción. Entonces, la próxima vez que sus brazos comiencen a temblar mientras escala esa cuerda en la clase de gimnasia, recuerde que sus músculos están librando la vieja batalla para mantenerse a salvo a grandes alturas.


Cazarrecompensas y biólogos se adentran en los Everglades para luchar con la invasión de pitones gigantes que amenazan el estado y los humedales # 8217s

En los Everglades, todo sigue igual. La hierba de sierra ondulante, los cipreses y pinos cubiertos de plantas de aire, las nubes altas y blancas aparcadas como dirigibles sobre sus sombras ... si has estado antes en los Everglades y vuelves, todavía las encontrarás. Pero ahora también hay un silencio extraño. En los campamentos del Parque Nacional Everglades, los mapaches no sacuden las tapas de los botes de basura a las cuatro de la mañana. Los conejos de los pantanos no se dispersan con un susurro nervioso por las rutas de senderismo mientras pasas. Los neumáticos no chillan cuando alguien frena para evitar una zarigüeya atravesada por los faros en el medio de la carretera. De hecho, el atropello, que solía ser común en esta parte más salvaje de Florida, ya no se ve.

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Este artículo es una selección de la edición de julio / agosto de la revista Smithsonian.

Hace tan solo un siglo, los Everglades cubrían la mayor parte de la península al sur del lago Okeechobee, que tenía casi el doble de su tamaño actual. (Gena Steffens)

Los mapaches, los conejos de los pantanos, las zarigüeyas y otros animales pequeños de sangre caliente han desaparecido, o casi han desaparecido, porque parece que las pitones birmanas se los han comido. El extraño silencio al aire libre del pantano es el profundo, infinitamente paciente y centrado en el láser de estos depredadores invasores. Aproximadamente dos pies de largo cuando nacen, las pitones birmanas pueden crecer hasta 20 pies y 200 libras y se encuentran entre las serpientes más grandes del mundo. Las pitones son en su mayoría cazadoras de emboscadas y constrictoras. Matan animales más pequeños mordiéndolos en la cabeza o cerca de ellos y asfixiándolos al tragarlos. Los animales más grandes se capturan donde sea conveniente y se aplastan y estrangulan en las bobinas antes y durante la deglución. Las grandes serpientes constrictoras no han existido en América del Norte durante millones de años. Las especies de vida silvestre nativas nunca los habían visto antes y es posible que no los reconozcan como depredadores.

En Miami, un centro del comercio de mascotas exóticas, los comerciantes solían importarlas del sudeste asiático por decenas de miles. Ahora es ilegal importar o comprar pitones birmanas en Florida. Probablemente, en algún momento, los propietarios de pitones que ya no querían cuidarlas las dejaron ir a los Everglades.

A mediados de la década de 1990, las pitones habían establecido una población reproductora. Durante 25 años han estado comiendo cualquier animal que puedan tener en la boca. Dada la articulación del cartílago extremadamente elástica que conecta sus mandíbulas con la cabeza y su capacidad para extender la tráquea, como si fuera un snorkel, fuera de la boca, para que puedan respirar mientras sus bocas están completamente ocupadas tragando & # 8212, eso & # 8217s muchos animales. Un estudio de 2013 encontró que, de un grupo de conejos de los pantanos equipados con transmisores de radio y liberados en territorio de pitones, el 77 por ciento de los que murieron en un año habían sido devorados por pitones. Los científicos dicen que las serpientes son responsables de una caída reciente del 90 al 99 por ciento en la población de pequeños mamíferos en el parque nacional.

Nadie sabe cuántas pitones hay ahora. Las estimaciones van desde 10,000 hasta quizás cientos de miles. Un problema al intentar contarlos es que & # 8217 son lo que los científicos llaman & # 8220cryptic & # 8221 & # 8212 difíciles de detectar. Su camuflaje negro-marrón-tostado encaja perfectamente en el pantano, así como en el terreno arenoso más alto que constituye otra parte de su rango. Son buenos nadadores y pueden permanecer bajo el agua durante media hora o más. Frank Mazzotti, un científico que los ha estado estudiando durante más de una década, me contó acerca de un momento en que él y sus colegas atraparon una pitón, conectaron un transmisor de radio con fines de investigación y la lanzaron. & # 8220 Yo estaba sosteniendo la parte trasera de la serpiente, y la parte delantera estaba en un poco de agua poco profunda & # 8221 Mazzotti. & # 8220 Miré y miré, pero no pude ver la parte delantera de una serpiente a la que me estaba agarrando. Eso & # 8217s cuando entendí que estas serpientes eran increíbles & # 8212 y estábamos en problemas. & # 8221

Los Everglades, un vasto humedal subtropical, no se parece a ningún otro lugar del mundo. Es esencialmente un río ancho, poco profundo y de movimiento extremadamente lento, a veces llamado & # 8220 río de hierba & # 8221 & # 8212, que fluye desde el lago Okeechobee a través del barrio sur del estado. De norte a sur cubre más de cien millas. El lecho de piedra caliza porosa de Florida proporciona su piso, y las plantas que crecieron y se descompusieron durante milenios han depositado capas de turba encima de eso. Extendiéndose por más de 50 millas de este a oeste, los Everglades incluyen praderas de pasto aserrado, terreno cubierto de pinos, pequeñas islas de piedra caliza, pantanos de cipreses y bosques de manglares a lo largo del océano.

(Fuente: Freevectormaps.com)

Si la península de Florida es un pulgar, los Everglades son la miniatura y las áreas metropolitanas de Miami en el este y Nápoles en el oeste son las cutículas. Millones de personas viven en las áreas metropolitanas, hasta los bordes de los Everglades, donde, en comparación, casi nadie. Los indios Seminole-Miccosukee, a quienes el ejército de los EE. UU. No logró desalojar en el siglo XIX, ocupan varias reservas en los Everglades y sus alrededores. Casi nadie más parece haber descubierto cómo vivir en la zona sin dañarla. Cuando las plumas estaban de moda, hace cien años y más, los cazadores mataron a una gran cantidad de aves de la región. Luego, los desarrolladores drenaron millones de acres para la agricultura y causaron todo tipo de problemas con escorrentías, incendios y (en temporadas secas anuales) tormentas de polvo. La caña de azúcar y otros cultivos llevaron a la contaminación por fosfato, lo que cambió la flora de la región. En la década de 1970, se hizo obvio que la degradación ambiental de los Everglades amenazaba el suministro de agua del sur de Florida y podría eventualmente hacer que las áreas metropolitanas fueran inhabitables. Las agencias estatales y federales promulgaron medidas a gran escala, aún en curso, para tratar de mejorar la situación. Las pitones birmanas son simplemente las últimas de una serie de pesadillas ambientales que hemos infligido a los Everglades.

Las serpientes, en general, tienden a asustar a la gente. Los científicos que trabajan con serpientes se cansan de las personas que dicen cuánto las odian. Pero las serpientes tampoco están locas por la gente. La reacción típica de una pitón hacia un ser humano es esconderse o intentar escapar. Mientras pensaba y observaba las pitones, recordé una definición que leí en alguna parte: "El hombre es una criatura de intenciones significativas". Eso es cierto para otros seres vivos, especialmente las pitones. Son una intención significativa hecha carne, que se ocupan de sus negocios, hacen lo que evolucionaron para hacer. Que hayan caído en un entorno ideal para ellos es culpa nuestra, no de ellos.

De todos modos, realmente no deberían estar aquí. Los estadounidenses no podemos estar de acuerdo en mucho, pero la mayoría de los floridanos están de acuerdo en que tener grandes serpientes invasoras devorando la vida silvestre nativa no es algo bueno. Dadas las pitones & # 8217 muchas ventajas de supervivencia, nunca serán eliminadas. Hoy el objetivo es la contención y el control.

El biólogo de vida silvestre Ian Bartoszek, de Conservancy of Southwest Florida, rastrea a Johnny, una pitón birmana macho adulta equipada con un implante de transmisor de radio en Naples, Florida. Durante la temporada de apareamiento, las serpientes centinela como Johnny llevan a los investigadores a la cría de hembras. Desde 2014, han ayudado a los investigadores a eliminar más de 500 pitones con un peso combinado de 12,500 libras de un área de 55 millas cuadradas en el suroeste de Florida. (Gena Steffens)

Ian Bartoszek, un biólogo de vida silvestre de 42 años, compacto, musculoso y de cabello oscuro, vive en Naples y trabaja para Conservancy of Southwest Florida. Bartoszek ha capturado pitones birmanas sin ayuda que son dos y tres veces más largas que él. En el Jardín Botánico de Nápoles, donde una vez fue llamado para eliminar un
Pitón de nueve pies de largo tomando el sol en un césped, el personal se refiere a él como & # 8220 el tipo que atrapó a la serpiente con sus pies & # 8221. Cuando llegó a la escena, la serpiente había desaparecido en un estanque. Bartoszek se quitó los zapatos y los calcetines, se metió en el estanque, palpó con los pies, localizó la serpiente, metió la mano debajo de la superficie, la agarró por detrás de la cabeza y la sacó.

The Conservancy of Southwest Florida es una organización científica sin fines de lucro que ha recibido fondos del Servicio Geológico de EE. UU., El Fondo de Conservación del Zoológico de Nápoles y donantes privados. Trabaja para preservar el paisaje local original, junto con la vida silvestre y las plantas nativas. Al hacer esto, también espera fortalecer la resiliencia del área en el nuevo clima extremo del cambio climático. Bartoszek y el resto de su equipo de pitones & # 8212Ian Easterling, 27, y Katie King, 23, quienes tienen experiencia en biología de serpientes & # 8212 estudian y eliminan las pitones para avanzar en la ciencia y mantenerse a la vanguardia de la invasión.

Katie King, de Conservancy of Southwest Florida, libera nuevas serpientes centinela Dylan y Cash en el lugar donde fueron capturadas a principios de 2019 (Gena Steffens).

Una mañana de principios de febrero, los tres me llevaron a los pantanos de la gran Nápoles. Para orientarme, primero me mostraron imágenes satelitales de la región en una pantalla de computadora: desarrollo urbano y suburbano aquí, granjas corporativas de vegetales allá, y la campiña salvaje de los Everglades extendiéndose hacia el sur y hacia el este en casi todas partes, todo ello recortado por el semicírculo azul oscuro de el océano. Desde 2013, la conservación ha estado rastreando lo que llama & # 8220 serpientes centinelas & # 8221. Se trata de pitones birmanos machos a los que se les han implantado quirúrgicamente transmisores de radio (la colocación de los transmisores fuera del cuerpo ha resultado poco práctica con las serpientes). El equipo rastrea 23 de estas pitones, cada una de las cuales envía señales a su propia frecuencia de radio. Los puntos en el mapa satelital indicaban dónde se había escuchado a cada serpiente por última vez.

Las pitones birmanas se reproducen entre diciembre y marzo, siendo febrero el apogeo de la temporada. Siguiendo a los machos centinela, los científicos encuentran hembras reproductoras, así como otros machos en la compañía de hembras. Eliminar a las hembras con sus huevos & # 8212a veces hasta 60 o incluso más de 100 huevos por hembra & # 8212 es el objetivo de control de la población. Los machos no centinelas también se sacrifican (o se mantienen y se convierten en centinelas). Aparcamos en un camino de grava y nos sumergimos en matas de hierba inestables y bosques de saw palmetto a la altura del pecho cuyas hojas grandes y abiertas sonaban como cartón raspando mientras avanzábamos. Bartoszek levantó una antena de radio con forma de poste de portería de fútbol horizontal y escuchó los pitidos. A cada serpiente centinela se le ha dado un nombre. & # 8220Ese & # 8217s Kirkland & # 8221 Bartoszek dijo, estudiando el dial del receptor & # 8217 cuando los primeros pitidos se hicieron más fuertes. Luego escuchó otros pitidos. & # 8220Y eso & # 8217s Malcolm, & # 8221, dijo. “They’re close to each other. That means the girl they’re after must be nearby.”

The beeps led us into sinkhole country, where we waded up to our pants pockets in swamp water, pulling our booted feet out of gripping muck. Saw grass is pretty, but you can’t grab onto it, because it lacerates your hand. Abundant common reeds, which narrow to an eye-poking point at their tip, are similarly unhelpful. Brazilian peppertrees, an invader that is among Florida’s most damaging flora, also impeded us they had been sprayed in an attempt to get rid of them, and thorny vines had taken over their dead branches. The vines dangled and ripped at us. Bartoszek chopped at them with his machete.

The beeps coming from Kirkland got so loud that we had to be right on top of him, Bartoszek said. He went ahead by inches, bent over and scanning the swampy, brushy ground. Then suddenly he stood up and said, “Wow! I’ve never seen that before!” Right in front of him, Kirkland had stretched out his entire 13-foot length along a horizontal branch of a mangrove tree, just above eye level. Another few steps and we would have brushed right under him.

The biologist detoured around the tree and searched in waist-deep water on the other side for Kirkland’s female. I moved closer to the snake. In the confusion of leaves and branches, sunlight and shadow, I could hardly make him out. Slowly I approached his head. He did not spook but stayed still. A tiny motion: The tongue flicked out. Like all snakes’ tongues, it was forked the organ’s double-sidedness helps it determine which direction the molecules it detects are coming from. When the tongue is withdrawn, it touches a sensory node on the roof of the mouth that analyzes the information. Its prominent nostrils resemble retractable headlights heat-sensing receptors below them enable it to key in on the body temperatures of its mostly warmblooded prey. The small, beadlike eyes were watching, steadily.

No female could be found, nor could Malcolm, the other sentinel nearby. The team agreed that both he and the female had probably gone underwater. In the muck, Bartoszek’s feet felt nothing snaky. So, leaving Kirkland in the tree, we bushwhacked back out. The half-mile we covered, round-trip, took about an hour and a half.

It felt strange to be back so suddenly in Naples traffic on vast expanses of pavement filled with cars. The city’s population explodes with snowbirds this time of year. Listening to the receiver in the truck and on foot, Bartoszek and his colleagues homed in on other sentinels—snakes named Severus, Shrek, Quatro, Stan Lee, Elvis, Harriet, Donnie Darko, Luther and Ender. We battled into the bush to find some of them. Quatro had buried himself in a mass of para grass right next to a housing development and a golf course. The para grass was so thick you could stand on it as if on a mattress. Following the beeps, the scientists parted dense greenery, layer after layer, until they saw the shiny, patterned hide of the huge animal coiled below.

In a sandy environment nearer the ocean, Luther, at 12 feet long, had bunched up into what Bartoszek called “a tight top-hat coil” that looked like a cabbage palm stump. Ian Easterling spotted him, having been fooled by this snake before. “Luther is a De Verdad good hider,” Easterling said. Suddenly a hair-raising rattling came from an Eastern diamondback rattlesnake on the ground a few feet away. Katie King, whose specialty is rattlesnakes, reacted ecstatically. Her eyes were like a happy kid’s as she exclaimed over how beautiful the diamondback was.

Meanwhile, Bartoszek had located Luther’s sometime consort, Harriet—one of two transmitter-bearing females the team follows, to learn more about the behavior of female pythons. She had sheltered in a nearby gopher tortoise burrow. Bartoszek put a flexible tube with a camera at its end down the burrow to see if any other snakes were with her. The large, coiled-up snake was alone and stared into the lens, irate. Once, in a similar burrow, he found what’s called a “breeding ball” of pythons. It included a 14-foot-long female and six males. “We were catching snakes so fast, each of us had one in each hand, and I was standing on the others so they couldn’t get away,” Bartoszek said.

The snakes cross boundary lines, so Bartoszek and company do, too. Getting access to state and federal lands, acreage owned by private developers, and dirt tracks through horizon-spanning vegetable farms requires diplomacy, which is a big part of Bartoszek’s job. Tracking Stan Lee, a sentinel who had recently wandered into a farm, Bartoszek got a cheerful wave-through from a farm supervisor. Stan Lee’s beeps came from a marsh beyond long rows of vegetable crops. The snake had last been spotted on the other side of a field of farm equipment. In all likelihood, he had found his way through that field during the last 24 hours, winding among harvesters, gang plows and fertilizer sprayers.

According to universally known cop lore, undercover police are arrested with the criminals they’ve been investigating, so as not to blow their cover. Not so with sentinel snakes, who are left to identify more targets. The other pythons out there never seem to suspect. Elvis, the longest-surviving sentinel, who is also the longest continuously tracked Burmese python in the world (since 2013), has led the team to 17 other pythons, and has been recaught numerous times to have his transmitter’s battery replaced.

At the conservancy’s science lab, a veterinarian euthanizes the captured nonsentinel snakes with an injection of a drug approved by the American Veterinary Medical Association. Then the snakes go into a freezer for future study. (Later they are incinerated so that nothing ingests the euthanizing chemicals.) One morning Bartoszek invited me to a necropsy of a python the team had captured three weeks before. The snake, a 13-foot, 80-pound female, was in the final thawing stage, piled in coils in and around a metal sink. When I walked in, Bartoszek said, “Twelve thousand five hundred pounds of Burmese pythons have come through that door in the last six years. And we caught all of them within 55 square miles around Naples. The Everglades ecosystem is about 5,000 square miles. Consider that fact when you’re wondering how many pythons might be in the Everglades.”

Katie King, Ian Bartoszek and Ian Easterling examine euthanized pythons, including the second largest they’ve caught, at their lab in Naples, Florida. (Gena Steffens)

Easterling and King stretched the python belly-up on the long, marble-topped dissection table. Bartoszek went on, “It is possible that a Burmese python converts about half of the weight of the animals it consumes into its own body mass. So that 12,500 pounds of snake could represent 25,000 pounds of native wildlife󈟜 1/2 tons of animals and birds taken out of the Southwest Florida ecosystem. If nothing were done about these pythons, they could eventually convert our entire wildlife biomass into one giant snake.”

With a scalpel, Easterling began to slit the snake’s belly, starting just below the chin. He showed me the tongue, a tiny strand of tissue that hardly looked substantial enough to possess such sensitivity. The teeth were horror-movie sharp, and numerous, and they curved inward. Bartoszek and Easterling—and, in fact, most of the people I met who work with pythons in Florida—have been bitten, and the points of python teeth often remain in their fingers, palms or wrists. (Luckily, pythons are not venomous.) As Easterling continued cutting toward the tail and peeling back the hide, the exposed muscle gleamed like pale and massive filet mignon.

The fat tissue resembled marshmallows or balls of mozzarella in bags of clear membrane. This snake, like many pythons caught by the team, had fattened on potentially hundreds of animals until it was bulky in the middle. “We’ve seen pythons so fat that they wobble as they go along the ground,” Easterling said. The long, narrow lungs extended down both sides of the snake. About three-quarters of the way toward the tail, on either side of the cloaca (the single opening for the intestinal, urinary and genital tracts), pythons have small vestigial appendages called spurs. The spurs of males are longer than those of females and provide a quick means of identifying the sex. Back in the mists of evolution, the spurs were legs, and pythons’ ancestors walked on all fours.

Katie King reveals the undeveloped eggs (top center), gall bladder (center) and fat bodies (bottom) of a euthanized python during a necropsy. (Gena Steffens) Katie King and Ian Easterling perform a necropsy on a 16-foot-long female Burmese python. The whiteish, marshmallowlike blobs are fat bodies. (Gena Steffens) During these necropsies, the digestive tract is emptied and analyzed for prey remains eggs or egg follicles are counted and tissue is analyzed for mercury content. (Gena Steffens)

Easterling made a rectangular cut in the muscle and removed a small section to send for analysis of its mercury content. Like other apex predators, pythons accumulate toxins in their tissues from what they eat, and a sample can suggest the level of mercury contamination in the environment. He also swabbed the skin to take samples that would be sent to a lab working on experiments with pheromones as lures for monitoring and trapping pythons. Then he removed the eggs, which were about the size of chicken eggs, and leathery. There were 43 of them. Most important, Easterling checked the contents of the digestive tract he found nothing. (Pythons can go for up to a year without eating.)

Often, undigested animal parts show up: alligator claws, bird feathers (the remains of 37 bird species have been found in pythons’ stomachs), snail shells (probably eaten by prey, because the snakes are not known to eat snails), bobcat claws (larger and solider versions of the claw casings left by cats on a rug) and sometimes the remains of other snakes. Bartoszek brought out a plastic container of hoof cores from white-tailed deer he had found in pythons. Now that the snakes have devastated the population of smaller mammals, they appear to be moving to larger ones. On his computer he called up pictures he had taken last year of a python in the process of swallowing a fawn. “The python weighed 31 pounds, the fawn weighed 35,” he said. “That is, the deer weighed 113 percent as much as the python that was eating it. We believe this is the largest prey-to-Burmese
python ratio ever recorded.”

Snake hunters and biologists have found remains from dozens of animal species inside pythons, such as bird feathers and bobcat claws (shown here). (Gena Steffens) The skull of a Burmese python, which uses needle-sharp, recurved teeth to latch onto prey before wrapping its coils around its victim to kill it. (Gena Steffens)

On an extra-large computer screen overlooking the lab, Bartoszek showed me data points by the hundreds: the current locations of all the sentinel snakes, the sex-seeking routes they had taken during the past weeks, the places where the team had recently captured females, the captures by month during the previous year, the first capture the team ever made, the farthest distance a sentinel is known to have traveled—and more. Were it not for the data Bartoszek’s team has paid for with the sweatiest and swampiest of sweat equity, these cryptic snakes would still be living secret lives in the wilderness, perhaps just across the street. As I left, Bartoszek told me, “We are learning things about Burmese pythons that nobody else on the planet knows.”

I left Naples and drove eastward across the Everglades. Traffic thronged on Highway 41, the Tamiami Trail. I was headed, eventually, for West Palm Beach, in the northern reaches of Miami, and the headquarters of the South Florida Water Management District, or SFWMD. The Everglades fall under the jurisdiction of various bureaucracies, some of which overlap: the federal government, the Florida Fish and Wildlife Conservation Commission, the Seminole and Miccosukee Indian tribes, and the SFWMD. In Naples, Bartoszek’s program is mostly privately funded, high-tech and staffed by three people. In the rest of South Florida, the money for python removal is public (or tribal), the number of staff is greater and the emphasis is more on the human factor. In other words, a lot of people just want to go out into the ’Glades and catch some pythons, and these organizations pay them to do that.

The SFWMD, often referred to simply as “the district,” oversees water resources in the southern half of the state, which makes it the most powerful local agency fighting the problem. Since March 2017, its contract hunters have removed more than 2,000 pythons, or more than two and a half miles and 12 tons of snake.

The district’s headquarters occupy a landscaped campus with fountains and a creek. There I met with Rory Feeney, the district’s land resources bureau chief Amy Peters, its geospatial specialist, who handles its python data and Mike Kirkland, who runs the Python Elimination Program. They told me that the district is the largest landowner in Florida, that the entire Everglades have been undergoing a $10 billion, 35-year reclamation project, that it’s the largest such project ever attempted in the United States, and that if, when it’s finished, the pythons have eaten all the Everglades’ birds and mammals, it will be an unmitigated disaster.

The fact that Mike Kirkland has the same name as one of Bartoszek’s sentinel snakes is only a coincidence. Kirkland, the person, is another dark-haired, compact, intense combat officer in the python wars. He has one degree in biology and another in environmental policy. The skin of a 17-foot, 3-inch python that he caught himself extends across his office wall. The Python Elimination Program’s 25 contract hunters report to him. They have his cellphone number and he always answers their calls, which often come late at night, because that’s usually the best time for python hunting.

Kirkland’s hunters are an elite. Back in 2013 and again in 2016, the state ran a program called the Python Challenge, which channeled an expressed public wish to help catch pythons. The challenge dispatched hunters into the Everglades by the hundreds𔃉,500 in 2013, 1,000 in 2016—over a period of several weeks to see what they could do, but the results were disappointing. After that, the district announced it was taking applications to fill 25 full-time paid positions for python hunters. It received 1,000 applications in four days.

Applicants had to show a proven record of success. “Each one has a special gift for seeing snakes,” Kirkland said of the hunters who were selected. He went on, “The Everglades are closed off to most vehicle traffic, but they have levees running through them. We give our hunters master keys to the levee gates. There are hundreds of miles of levee roads they can drive. Snakes like to come up on the levees and bask. The hunters cruise slowly and look for them out the windows, and get cricks in their necks from it. That’s how almost all our pythons are caught—hunters driving the levees. The hunters tell us they love the job and it’s the best job they ever had. They get $8.46 an hour to hunt for up to ten hours a day, and can continue on their own as long as they want after that. We also pay a bonus of $50 per snake, and $25 for every foot of length beyond four feet. Of course, sometimes most of their pay goes for gas money.”

The hunters kill the snakes with shotguns or pistols, or with bolt guns, devices used in slaughterhouses. Often they keep the skins, which can be sold the rest they leave for scavengers. Working with other agencies and organizations, the district intends to use every method of catching pythons, including heat-sensor drones, pheromone traps, sentinel snakes and snake-hunting dogs. All have drawbacks: The first two are untried and still in development stage sentinel snakes would come with a risk of their being caught and killed by people who didn’t know they were sentinels and snake-hunting dogs, which can find pythons more than twice as fast as humans can, are hampered by the heat and the difficulty of the environment. For now, the district will rely on human eyes and hands.

Donna Kalil, Kirkland’s only woman hunter, told me to meet her in the parking lot of the Miccosukee tribal casino at 5:30 on a weekday afternoon. The casino and its attached hotel sit in the marsh at the western edge of greater Miami, where development ends. Beyond the casino to the northwest is nothing but Everglades. Donna’s vehicle can be seen easily from a distance because it is a Ford Expedition with a snake-spotting tower on top. She was wearing feathery earrings, a long-sleeved green T-shirt that said “Everglades Avengers Python Elimination Team,” and heavy camo pants that were baggy, to give no purchase to a striking snake. Her long, wavy blond hair went almost to her waist. With her were her daughter, Deanna Kalil, who’s a lawyer, and their friend, Pat Jensen. “We’re on a python-hunting girls’ night out,” Donna explained.

From atop her custom "python perch," python elimination specialist Donna Kalil can spot snakes that would otherwise remain undetected. (Gena Steffens) Donna Kalil handles a recently caught Burmese python along a levee road 15 minutes outside Miami. (Gena Steffens)

She drove west on Highway 41, turned off it, went around some hydraulic infrastructure by a canal and opened a levee gate. Donna has caught more than 140 pythons. Before we started she showed me what to look for. Taking off her python-skin belt, she laid it outstretched in some grass. “You see the way the belt kind of shines?” she asked. “The pattern of the snakeskin looks just like the grass, but the difference is that the skin has a shine. The shine is what you’re looking for.” Then Deanna and I got up in the spotting tower and the truck started rolling along the levee road at a steady 12 miles an hour, with Donna and Pat sticking their heads out the windows on either side.

We drove and we drove󈟡 miles on one levee, 15 miles on another. Night fell and Donna turned on the truck’s banks of high-beams. To the east, the skyline of Miami sparkled dimly. To the west stretched the total black darkness of the marsh. For a while the lights of planes landing at Miami International passed regularly overhead. Once, when Deanna was flying home from Seattle, her plane crossed the Everglades during daylight and she looked down and saw her mother in the truck driving along a levee.

She and I both held pistol-grip flashlights to point out any snakelike things we saw. I kept calling out to Donna, at the wheel, to stop, because I thought I saw something, but I was always wrong. Soon I got used to the way the shadows of weeds sidled by us as the truck rolled on, and to the dark water suddenly glittering among the grasses, and to the occasional pythonish scraps of PVC pipe. Burrowing owls flared up from the levee sides and flew off, calling. Alligator eyes in the black canals reflected our light back to us like the lantern eyes of demons.

The night got later, and later still. Riding for a while in the cab, I heard some of Donna’s snake-hunting stories—about the python she caught that, when she cut it open, had a domestic cat in its stomach, and about the huge python that came at her with fangs bared and she shot it and it got away and it’s still out there somewhere (“It’s my Moby Dick”), and about the one she caught and then let go of its tail, so she could answer her phone, and in that moment the snake slipped its tail around her neck and started squeezing and would have strangled her if the friend who was riding with her hadn’t pried it off. As she talked, sort of out of the side of her mouth, she kept watching and never broke concentration.

At around midnight she returned me to the casino parking lot, with no snakes caught or seen.

The next day it rained, and the thermometer dropped into the low 60s. I used the opportunity to visit a high-rise building in Davie, Florida, just northwest of Miami, that’s another python command center. First I talked to Melissa Miller, a quiet, gentle-mannered woman who is the interagency python management coordinator for Florida Fish and Wildlife. She has been working with Burmese pythons since before graduate school, and she wrote her PhD dissertation on parasitic wormlike crustaceans called pentastomes, which live in the pythons’ lungs. los
pentastomes don’t seem to slow the pythons down, but they do appear to affect the health of native snakes who have picked them up. Miller keeps track of the python researchers and hunters that various agencies send into the Everglades and how much hunters get paid for hunting where. According to her data, it takes a hunter an average of 19 hours to find a python.

In an office down the hall, I met Jennifer Ketterlin, an invasive species biologist with the National Park Service. She also is gentle, alert and soft-spoken, a manner maybe derived from watching animals in the wild. She described the challenges of working in the Everglades. In many places the marsh’s limestone bedrock rises into little tree-covered islands called hammocks. These are refuges where female pythons can hide their eggs and stay with them for two months until they hatch. The hammocks, of which there are thousands, can be miles from anywhere and are often accessible only by boat or helicopter. Sometimes the helicopters can’t land they hover and the scientists jump off. In short, policing the entire Everglades for pythons will never be possible.

On another floor I visited Frank Mazzotti, a professor of wildlife ecology at the University of Florida. He supervises 15 researchers who study the spatial ecology of pythons and other reptiles—that is, where they live and where they go. Python people I had talked to asked me, “Have you met Frank yet?” One of the elders of python studies, he is a tanned, emotive man with a seamed face and a short gray ponytail. “Guys like you get all excited about pythons,” he said after I’d introduced myself. “You reporters come down here and the pythons are all you want to talk about. It’s just sensationalism.” (There is some truth to that. For proof, check out the videos of pythons on YouTube, especially the ones of pythons fighting alligators. Most python coverage plays up their scary side. Still, the videos are pretty cool.)

“What about some of the other invasives, such as the ones that we still have a chance of stopping?” Mazzotti went on. “Like the Argentine black and white tegus, for example. Tegus are lizards that can go into alligator nests and bring out eggs that are bigger than their heads. That’s like you carrying a cantaloupe in your mouth. Just a few tegus can wipe out entire alligator colonies in no time. Fortunately, tegus can also be trapped, so maybe we can still contain them. But nobody wants to hear about that. It was the same with the pythons. People did not have the necessary motivation to do anything about them, either, until it was too late.”

From there Mazzotti moved on to his general take on Florida’s environmental prospects, which he portrayed as dire. Under the current political dispensation more land has been opened to development, more environment-protecting regulations relaxed, more funds cut. As he described it, the influence of real estate and big business in Florida will have a downstream effect that might be of great benefit to pythons, not to mention the tegus.

You can almost get addicted to looking for pythons. On the next sunny day I went out again with Donna Kalil and we covered I don’t know how many miles, starting at about 8 in the morning. This time we met up with Ryan Ausburn, a fellow contract hunter, at an airboat dock. He is a big man with blue eyes, many tattoos, and a long, narrow chin-beard going gray at the top. Again, Donna drove. Ryan and I manned the spotting tower and he saw details invisible to me—a new, experimental style of military helicopter flying back and forth on the horizon, a turtle shell the size of a golf ball in the wheel ruts. He told me about his previous job as a security guard in a casino in Hollywood, Florida, where he used to watch a bank of two dozen TV screens of closed-circuit feed all night. “Looking for snakes out here is a hell of a lot more fun than watching TV screens shut up in a room,” he said.

Donna Kalil drives her Ford Expedition along a levee outside Miami, pointing toward the area where grass meets water. Most of the pythons she has removed from the wild have been found in this space. (Gena Steffens) After hunters remove the pythons, they are euthanized and taken to the South Florida Water Management District, where they are weighed and measured, and data regarding their capture is registered. (Gena Steffens)

We saw more alligators, which splashed enormously and dove into the grasses, and gars finning in the clear pools, and largemouth bass, and egrets, and bitterns, and red-shouldered hawks, and roseate spoonbills, and wood storks (a threatened species, whose remains have been found in python stomachs), and not a single mammal. In puddle-deep tracks next to the levees the endless squiggles of Florida bladderwort, an aquatic plant, kept looking like snakes, and weren’t. We saw no snake of any kind all day. My companions were disappointed, but I said that I was a lifelong fisherman and had plenty of experience not catching anything.

As we drove, the sun went from one end of the sky to the other eventually Donna took Ryan back to his vehicle and returned me to the Miccosukee casino, where I was handed off to two other contract hunters, Geoff and Robbie Roepstorff, a husband-and-wife team in a new Jeep Rubicon. We kept hunting until past midnight, venturing into spookier country south of Highway 41, among moss-hung trees and strange limestone outcroppings. Again we did not see any pythons. Geoff and Robbie are bankers and hunt pro bono, but take the hunting seriously. Our lack of success made them even more downcast than my previous companions were. Geoff kept telling me that I had to come back in August. “The bugs are terrible, but we can guarantee you a python,” he said.

Maybe the snakes were in remote places, mating. From Naples, Ian Bartoszek kept sending me photos of the snakes his team was catching. Just after I had left, sentinels led them to an 11-foot, 60-pound female, followed over the next few days by a 12-foot, 70-pounder, a 14-foot, 100-pounder, and a 16-foot, 160-pounder—all females. In April, they caught a 17-footer, weighing 140 pounds and carrying 73 eggs. (Half a dozen smaller males had also been caught.) All the photos showed the hunter-scientists in deep swamps. Before long the team had brought in 2,400 pounds of pythons.

In wider herp circles, talk was of Burmese python exploits the likes of which had never been seen. A recent issue of Revisión herpetológica published two photos of pythons in the Gulf of Mexico, off Florida’s southwestern coast. One had been coiled around the buoy of a crab pot the crab fishermen who captured it took its picture, then chopped it up for bait. The other photo showed a python before capture, just swimming along. What made the photos remarkable was that the first snake was more than 15 miles offshore. The second was about six miles offshore. Burmese pythons have been known to cross expanses of water in Asia, but none had ever been observed that far out at sea.

How the snakes got there remains unknown. Maybe a storm washed them out of a swamp next to the Gulf. The photos renewed the question of how far the pythons are capable of expanding their range. They do well in heat, and 2015 and 2017 were the first- and second-hottest years in Florida history. As for cold, pythons usually die when temperatures remain under 40 degrees for prolonged periods. During a cold spell in 2010, many pythons and other non-native reptiles throughout South Florida died. The pythons who survived may have taken shelter in the burrows of gopher tortoises or armadillos.

Regarding the possibility of the pythons moving farther north in Florida, Frank Mazzotti told me, “If the climate keeps getting warmer, and enough of them learn to shelter in burrows during cold spells, and they get into that sandy country north of Lake Okeechobee where armadillo and gopher tortoise burrows are more plentiful, then it will be, ‘Katy, bar the door!’”

According to the ratio of 19 hours of hunting for every python caught, I should have caught one and a half pythons while I was out with the hunters. The fact that I did not even see a python would trouble me if I did not regard the hunting itself as a devotional experience. I scanned the passing Everglades until the details of roadside swampland began to go through my mind in my sleep. The hunters and scientists who search for pythons across South Florida are heroes because they spend thousands of hours truly looking at those details, with mindfulness and quickness of eye.

Hunters such as Donna Kalil—seen here driving a levee road at dusk, when pythons emerge to bask—have killed more than 2,000 pythons since 2017. (Gena Steffens)

Nature is a continuity. Staring at screens all day, we usually have no idea what is going on with it. Its wilder parts don’t always stop at the edge of the patio and the possibility that we might step out the back door and encounter a 17-foot-long apex predator who, to speak plainly, could eat us (pythons have eaten people in other parts of the world), shows poor stewardship, at best. The pros who are out looking for pythons every day fulfill nature’s higher demand that we pay attention.


Antivenom

The sting of a deathstalker scorpion is usually not strong enough to kill a human being. It is, however, extremely painful. It also causes headaches, drowsiness and swelling. Fortunately, scientists have discovered ways to stop the harmful effects of venom with antivenom (also known as antivenin).

Venom from different animals work in different ways, and is usually made of more than one kind of toxin. Antivenom then, usually includes many different molecules to stop the effects of different toxins in the body.

To understand how antivenom works, lets first take a moment to review what venom does to your cells, using deathstalker scorpion venom as an example. This kind of venom contains a protein called chlorotoxin, which blocks channels on the cells' surface. In order for your cells to work correctly and send signals, they must remain open to allow other molecules to pass in and out.

Once the channels are blocked, the muscle cells can't relax. It makes me tense just thinking about it! In order to stop this from happening, antivenom has molecules called antibodies that have just the right shape to bind to chlorotoxin proteins after they've entered the body. This changes the shape of the toxin, making it impossible for it to bind to and block the channels.

Antivenom cannot reverse the effects of venom once they've begun, but it can prevent it from getting worse. In other words, antivenom cannot un-block a channel once it's already been blocked. Over time, your body will repair the damage caused by the venom, but antivenom can make it a much smaller repair job.

Most bug bites don't require treatment by a doctor, but if you're not sure, it doesn't hurt to ask! Snake bites and scorpion stings should be looked at by a doctor, especially if you're not sure what kind of snake or scorpion it was. If you do need first aid, getting treatment as quickly as possible will give the antivenom time to work before more harm is done.


Ver el vídeo: Can someone tell me what kind of snake I found (Octubre 2022).